Parhelios. Los Perros del Sol.

Un acercamiento al fenómeno del los "falsos soles"

Falsos soles

QUE SON

Observad la foto de arriba, la que da pie a este artículo. Es una imagen tomada en Manitoba, Canadá, por Polar Bear Alley. No hay Luna. Sólo el Sol y un improvisado ¿hermano? ¿No da la sensación de que hay dos soles? Es un fenómeno atmosférico. El de la izquierda es un falso Sol. Así se llama este curioso fenómeno atmosférico, conocido también como parhelio, y en inglés como "sun dog" (perro del Sol). Hace años pude ver uno especialmente impactante. Alto y blanco en el horizonte, al asomarme por la ventanilla del auto en el que viajábamos yo y unos amigos, de repente pude ver dos soles perfectamente dibujados en el cielo. Literalmente me restregué los ojos. Pero el segundo Sol seguía allí; un poco, tan sólo un poco, menos brillante que el otro, pero perfectamente visible. Es uno de los fenómenos más impactantes con los que me he topado. No es difícil ver falsos soles, especialmente en latitudes frías, en los días claros de la estación invernal; pero la nitidez del segundo sol de aquel paisaje era absolutamente chocante; hasta el punto de crear la sensación de estar, de repente, en un sistema solar binario, como en las ilustraciones de algún cómic de ciencia ficción. En realidad, hay varios fenómenos asociados entre sí, que incluyen a los "Sun dogs", halos, arcos (no confundir con Arcos Iris), y pilares de luz, y que tienen el mismo origen, la refracción de la luz solar.

HALOS

El halo es una circunferencia luminosa, de unos 22º de radio, y que puede verse alrededor del Sol o de la Luna en ciertas ocasiones, cuando la luz del astro se refracta en cristales de hielo flotando en la troposfera. Ello ocurre con cierta frecuencia en las primaveras de las latitudes nórdicas, especialmente en marzo. En el hemisferio sur, sin embargo, son más frecuentes hacia el final del otoño. La parte interior suele tener un color rojizo, mientras que la exterior toma tintes violetas. A veces es posible que aparezca un segundo halo menos intenso a unos 45º de distancia del Sol rodeando al halo principal. La coloración de este halo es inversa presentándose los tonos rojizos en el exterior, y los violáceos en el interior. En ocasiones, en horizontal, en vertical, o en ambas direcciones falsos soles o parhelios aparecen sobre el halo separándose de él conforme el Sol asciende sobre el horizonte hasta desaparecer. Los halos pueden durar hasta dos horas, aunque en algunas ocasiones llegan a permanecer incluso 10 horas. Puede aparecer también el llamado círculo parhélico, un arco que intersecta al Sol y los falsos soles o parhelios laterales. Los halos los veremos siempre al amanecer o al atardecer, pues no pueden producirse cuando el Sol está muy alto (por encima de los 42º).

Halo y parhelios
En esta imagen de Wikimedia Commons puede verse perfectamente un halo alrededor del Sol y tres parhelios, dos en horizontal, y otro en vertical. Si el Sol estuviera más alto podríamos distinguir cuatro parhelios o perros solares.

PILARES DEL SOL

No menos impresionantes pueden llegar a ser los llamados Pilares del Sol. Semejan columnas de luz que parten en vertical desde una luminaria, ya sea el Sol, la Luna, e incluso en estrellas y planetas (como Venus), si están muy bajas en el horizonte. Se producen por reflexión de la luz en cristales de hielo con forma de lámina que permanecen orientados de modo paralelo a la superficie terrestre.

Pilares dobles
Dos pilares de luz sobre la Universidad de Alaska (foto de WikiMedia Commons)

En el caso de los pilares producidos por el Sol, cuando éste está muy bajo puede tomar una coloración rojiza que les da el aspecto de columnas de fuego. Las nubes del tipo cirro suelen ser las causantes de este singular fenómeno. La columna puede extenderse por encima del astro, por debajo, o en ambas direcciones.

Pilar del Sol
Pilar solar cerca de Harpers Ferry, West Virginia, USA.(imagen de WikiMedia Commons)

COMO SE PRODUCEN

Como ya hemos apuntado más arriba los halos, pilares, falsos soles, etc. se producen por refracción de la luz. El Arco Iris es un fenómeno que se produce precisamente por refracción de la luz al atravesar las gotas de agua suspendidas en la atmósfera. La luz al atravesar una gota de agua se descompone en los siete colores del arco iris. Cada color se desvía en una dirección diferente. En este caso el fenómeno se produce por la misma razón, pero la refracción se produce sobre cristales de hielo en lugar de sobre agua líquida como en el caso de los Arco Iris. Algunas nubes están compuestas de cristales de hielo, que dependiendo de su forma, orientación, etc darán lugares a halos más o menos complejos. Cuando la luz atraviesa el cristal cada color se desvía dando lugar a los halos. También puede ocurrir que se refleje en las caras del cristal, o ambas cosas, que se refleje y se refracte, dando lugar a una infinidad de fenómenos luminosos. Cuando la luz se refleja se desvía, pero no se descompone en sus diferentes colores.

refracción de luz en un prisma
En esta imagen de Wikimedia Commons puede verse como un rayo de luz blanca al atravesar un prisma se descompone en rayos de diferentes colores surgiendo cada uno en una dirección. Esto es un ejemplo típico de refracción de la luz.

Las nubes que dan lugar a este fenómeno suelen estar a bastante altura, y suelen ser cirros, las típicas nubes con forma de cola de caballo, cirroestratos o cirrocúmulos.

Halo y parhelios
Halo, círculo parhélico, y parhelios sobre la Antártida (foto de WikiMedia Commons). Se ha puesto artificialmente un objeto delante del Sol para evitar la saturación en la fotografía.

CURIOSIDADES EN TORNO A LOS FALSOS SOLES

Es muy probable que muchos avistamientos OVNI, especialmente los alargados y en forma de cigarro puro se expliquen mediante pilares o falsos soles. Tal es el caso, por ejemplo, del OVNI avistado en Stephenville (Texas), en Noviembre de 2007. Las fotos tomadas del supuesto aparato parecen responder a las de un parhelio. También es probable que algunos OVNIs vistos por pilotos respondan realmente a parhelios. Vistos desde un avión pueden dar la sensación de moverse a gran velocidad.

Algunos apuntan que la visión de las ruedas de Ezequiel podría deberse a la contemplación de un halo con parhelios especialmente espectacular.

Moneda con crismón
El crismón en el reverso de una moneda romana (imagen de Wikimedia Commons)

Mediante un halo cruciforme con sus respectivos parhelios se ha intentado también explicar la visión del emperador romano Constantino I el Grande. Poco antes de la batalla de Puente Milvio, sobre el río Tíber a las afueras de Roma, y que tuvo lugar el 28 de octubre de 312, Cosntantino tuvo una visión de una cruz frente al Sol. Antes de la batalla y poco después de esta visión tuvo un sueño en el que vio escritas las siguientes palabras en griego "En touto nika", que en latín fue traducido como "In hoc signo vinces" (con este signo vencerás). Según los historiadores cristianos Constantino interpretó el signo como el de la cruz de los cristianos e hizo grabar el crismón en lábaros, estandartes y escudos. El crismón es el anagrama de Cristo, formado por las letras XP superpuestas y que conforman las primeras letras de la palabra griega XPΙΣΤΟΣ, Cristos.

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